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Las viviendas poseen dos redes distintas de agua: una por la que ingresa el agua potable, y otra, que corresponde al servicio de cloacas, por donde se expulsa el agua utilizada. En cada casa debe existir, además, una tercera red para conducir el agua de lluvia por un sistema independiente al de cloaca. De esta manera, el agua de lluvia se escurre por el desagüe pluvial, y la que proviene de los baños y cocinas, por el sistema cloacal. Este último arrastra los desechos líquidos y sólidos que se arrojan en las piletas e inodoros de las viviendas, los que serán transportados hasta la Planta Depuradora o Sistema de Tratamiento.

Sistemas de Tratamiento de Líquido Cloacal en la Provincia de Salta
La ciudad de Salta posee actualmente alrededor de 135.000 viviendas cuya red cloacal se encuentra conectada a las Planta Depuradora Sur (88%) y Planta Depuradora Norte (12%). La Planta Depuradora Sur es un sistema modelo convencional de lechos percoladores, mientras que la Planta Depuradora Norte consiste en una serie de lagunas de estabilización.


Planta depuradora o sistema de tratamiento de lechos percoladores
Una vez que los líquidos cloacales llegan a la planta depuradora de lechos percoladores, pasan por las siguientes etapas:

  1. Cámara de rejas:
    Esta cámara tiene como objetivo principal la extracción de sólidos gruesos, como trapos, maderas, piedras, plásticos, etc. Aunque estos elementos no deberían estar en las colectoras, lamentablemente existen por el mal uso que algunos usuarios le dan al sistema. El sector está compuesto por una cámara de entrada, por donde el líquido cloacal ingresa a través de dos cañerías subterráneas. Luego es llevado por cuatro canales, a través de cuatro rejas gruesas de operación manual y cuatro rejas finas electromecánicas. Además, las plantas depuradoras cuentan con canales Parshall, sistema que se utiliza para realizar la medición de caudales. Aquí también pueden tomarse muestras que luego serán analizadas en laboratorio. La basura extraída de éste y los demás sectores operativos es acopiada en un contenedor, para luego ser retirada por la empresa recolectora de residuos.

  2. Desarenadores:
    Los desarenadores tienen como objetivo la extracción de materiales inorgánicos, como arenas, gravillas, etc. El sector está compuesto por dos piletones con equipo barredor de fondo y dos roscas extractoras (tornillos arquimédicos) con accionamiento motor–reductor y un aparejo eléctrico para maniobras de los recipientes de basura hacia el contenedor
  3. .
  4. Estación elevadora:
    Aquí se eleva el líquido cloacal hacia una cámara partidora de sedimentadores primarios.

  5. Sedimentadores primarios (S.P.):
    Los sedimentadores tienen por objeto retirar los sólidos orgánicos e inorgánicos sedimentables del líquido cloacal, mediante el proceso físico de la sedimentación.

  6. Galería de digestores:
    Lugar donde se descompone la materia orgánica muy putrescible a compuestos orgánicos e inorgánicos, relativamente estables o inertes, de los cuales puede separarse el agua con mayor facilidad. A esto se le llama digestión.

  7. Playas de secado:
    Tienen como principal objetivo secar el barro digerido, por filtración y evaporación. Hay 72 piletas con lecho filtrante de arena, de 30 metros por 6 metros cada uno, en nuestra provincia.

  8. Lechos percoladores (L.P.):
    En ellos se realiza un tratamiento biológico por oxidación, en el que el líquido cloacal es rociado permanentemente por distribuidores hidráulicos sobre un manto de piedras, formando una colonia bacteriana, que transforma la carga orgánica del efluente en flóculos sedimentables que se separan en los sedimentadores secundarios.

  9. Sedimentadores secundarios (S.S.):
    Aquí se retienen los sólidos provenientes de los lechos percoladores y se los retorna hacia los sedimentadores primarios.

  10. Estación de recirculación:
    En esta estación se bombean los líquidos hacia lechos percoladores y los barros secundarios hacia sedimentadores primarios. Cuenta con tres bombas centrífugas verticales de pozo húmedo para recirculación de líquidos, de 75 CV y 1.250 m³/h cada uno.
Planta depuradora o sistema de tratamiento de lagunas de estabilización
En la Provincia de Salta, uno de los sistemas de tratamiento más utilizados, por su fácil operación y eficaz remoción de bacterias fecales, es el de lagunas de estabilización. Su función es la de transformar la materia orgánica fácilmente putrescible, en materia orgánica estable, y disminuir la contaminación al reducir el contenido de microorganismos patógenos.
Las lagunas son estanques excavados en el terreno, donde se lleva a cabo el almacenamiento de los líquidos cloacales durante un tiempo variable, en función de la concentración de materia orgánica y de las condiciones climáticas, de forma que la materia orgánica resulte degradada mediante la actividad de bacterias beneficiosas para tal fin, y que se encuentran presentes en el medio. Puesto que en la depuración por lagunaje no interviene la acción del hombre, es un método biológico natural de tratamiento, basado en los mismos principios por los que tiene lugar la autodepuración en ríos y lagos.

Clasificación de lagunas: Las lagunas que reciben agua residual cruda se denominan lagunas primarias. Luego, los efluentes de la laguna primaria son dirigidos hacia las llamadas lagunas secundarias; y así, sucesivamente, las lagunas de estabilización se pueden llamar terciarias, cuaternarias, etc. A las lagunas de grado, más allá del segundo, se las suele llamar lagunas de acabado o de maduración.
Dado que la presencia de oxígeno disuelto en las lagunas de estabilización determina el tipo de mecanismo responsable de la depuración, las lagunas de estabilización suelen clasificarse en aeróbicas, anaeróbicas y facultativas.

Lagunas aeróbicas: En estas unidades se mantiene un ambiente con presencia de oxígeno en todo el volumen de agua. Por esta razón, son poco profundas (entre 0,50 y 0,80 metros), con el objeto de favorecer la aireación y la acción de la luz solar, necesaria para la fotosíntesis llevada a cabo por las algas.

Lagunas anaeróbicas: La depuración en estas lagunas ocurre por la acción de bacterias anaeróbicas, las cuales se desarrollan en ausencia de oxígeno. Por lo tanto, en el aspecto constructivo tienden a ser profundas (alrededor de 4 metros), con poca superficie expuesta, para minimizar la aireación superficial.

Lagunas facultativas: Se caracterizan por poseer una zona aerobia, próxima a la superficie, y una zona anaerobia en el fondo. Se produce una relación simbiótica entre bacterias y algas, favorecidas por la luz solar y la aireación de la capa superficial.
Consejos para una correcta utilización
Para que el sistema cloacal sea eficiente, necesita de la colaboración de todos los usuarios:

No se debe volcar el agua de la red pluvial a la red de desagües cloacales. De esta manera se lograrán evitar las sobrecargas y por ende los desbordes que atentan contra la calidad de vida de la comunidad.
El sistema cloacal sólo admite líquidos provenientes de artefactos sanitarios, del lavado de ropa, de la cocina y de la higiene del hogar.
No se debe arrojar trapos, medias, pañales, algodones, vasos y envases plásticos o de cartón en ninguno de los sistemas cloacales. Tampoco materiales granulados, productos solidificados, ni materiales no degradables a corto plazo.
Recuerde siempre que todas las conexiones cloacales están diseñadas y construidas para permitir, únicamente, el paso de líquidos u otras materias biodegradables.